Les vols spatiaux de Virgin Galactic prendront-ils leur envol bientôt?

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Il n'y a pas grand-chose au Nouveau-Mexique. En tant que l'un des États les moins peuplés d'Amérique, le paysage aride offre d'innombrables kilomètres d'autoroutes bordées de roches et de broussailles qui s'étendent entre des haltes sporadiques et solitaires. Loin de Santa Fe, il ne semble pas y avoir de ville assez grande pour changer son propre avenir, sans parler de l'avenir du monde.

Pourtant, si vous vous dirigez à environ 25 miles au sud de Truth or Consequences (oui, le vrai nom de la ville), vous rencontrerez une vaste étendue de béton et de tarmac clôturés disposés autour d'un centre de bâtiments modernes tentaculaires. Vous avez découvert Spaceport America, la première installation de lancement privé du pays pour le tourisme orbital et le siège opérationnel de Virgin Galactic.

Virgin Galactic New Mexico
Il n'y a pas grand-chose au Nouveau-Mexique (John Lewinski)

Après des années d'investissement, d'ingénierie et de construction, le service de tourisme spatial Virgin Galactic semble prêt à envoyer ses premiers clients (et son propriétaire Richard Branson) dans les étoiles cette année. Entre-temps, la société s'efforce de créer une communauté d'élite exclusive parmi les aspirants astronautes en mesure de payer le billet aller-retour de 250 000 $. (Les voyages en aller simple semblent jusqu'à présent plus populaires auprès des clients incinérés.)

Plus de 600 candidats Buzz Aldrin (s) ont payé le dépôt de 50 000 $ pour s'emparer de leurs sièges avant que Virgin ne suspende les ventes. Ils flotteront sur les 200 000 $ restants avant que T-moins-zéro ne les emmène vers le ciel.

Clare Pelly, chef du bureau des astronautes de Virgin Galactic, est chargée de maintenir l'engagement, l'organisation et le divertissement de ces 600+ pionniers planétaires alors que la société achève sa dernière série de vols d'essai au-dessus du grand sud-ouest américain. Elle dit que c'était l'idée de Branson de construire cette communauté d'astronautes pour tester les eaux et voir à quel point les gens étaient prêts à monter à bord du train spatial.

"La réponse a été écrasante", a déclaré Pelly à InsideHook. «Il y a plus de 60 nations représentées, dirigées par les États-Unis, le Royaume-Uni, l'Australie, le Canada et la Russie. Beaucoup de clients n’ont jamais pensé qu’ils auraient la chance de voler dans l’espace, et ils ont cette opportunité grâce à nous. »

«Ensuite, il y a les gens qui ont tout fait. Ils ont gravi l'Everest. Ils ont été pôle à pôle, et ce n'est que l'ultime ajout à leur liste de seaux. "

Après avoir effectué des vols d'essai au cours des cinq dernières années, Virgin Galactic a récemment achevé la version la plus avancée de son avion spatial. Ressemblant à un mélange d'un jet Gulfstream et d'une navette spatiale allégée, l'engin transportera six touristes par vol au-dessus de l'atmosphère. Ces happy few connaîtront une apesanteur totale et verront le globe d'en haut lorsque l'engin se retournera pour permettre une vue complète à travers le port d'observation du toit.

Le plan éventuel est de lancer un nouveau vol quotidiennement tant que la demande maintient la vitesse de fuite. Il n'y a pas encore de mot officiel si un service aussi réussi, continu et régulier générera suffisamment de revenus pour faire tomber ces 250 gros d'un coup ou deux.

Pour l'instant, Virgin Galactic se prépare à environ 100 vols pour faire décoller ses détenteurs actuels de billets. C’est le travail de Beth Moses, instructeur en chef des astronautes, de former, préparer et préparer tous ces passagers pour des voyages spatiaux à court terme.

"Le processus commence plusieurs mois avant le vol des passagers", explique Moses. «Avant votre vol, vous vous rendriez au Nouveau-Mexique pendant une semaine. Dimanche, nous ferions les derniers ajustements de votre combinaison spatiale Under Armour. Lundi, mardi et mercredi seraient des jours d'entraînement solides, avec votre vol à venir cette semaine. »

Six mois avant que tout ne commence dans le désert, le bureau des astronautes de Pelly intervient pour obtenir les mesures de votre combinaison et d'autres détails physiques pour votre siège sur mesure, pour rechercher vos attentes et vos objectifs pour votre vol et pour vous présenter à la plus grande communauté de tourisme spatial. .

La formation incombe à Moses, en tant qu'ancienne directrice d'assemblage de la NASA et première femme à atteindre l'espace lors d'un vol commercial. Elle a été directement impliquée dans la conception et l'ingénierie de l'expérience passager dès le début de l'histoire de Virgin Galactic – en tant que responsable des tests de cabine.

Alors que les ingénieurs produisent chaque nouvelle version du Space Plane, elle travaille avec le programme d'évaluation et de développement pour s'assurer que ce voyage coûteux vers les étoiles offre un maximum de confort et de sécurité. Un aperçu à l'intérieur de cette cabine révèle des sièges pour deux pilotes et six touristes. Ces six places offrent une vue dégagée à gauche et à droite, ainsi que des frais généraux – le «toit ouvrant» du navire vous rapprochera dudit soleil que le toit de n'importe quel hayon. La totalité du tronçon «spatial» du voyage dure moins de 15 minutes, le temps de vol total s'étendant un peu plus d'une heure.

"Pendant le décollage et le vol, l'expérience ressemble beaucoup à un voyage en avion standard", affirme Moses. «Mais, dans l'espace, vous pouvez déboucler, flotter et vous amuser. Du point de vue du client, cette différence est énorme. »

Une fois dans ce siège sur mesure, l'aventure réussie de chaque passager est entre les mains de David Mackay, pilote en chef de Virgin Galactic. Vétéran de la Royal Air Force et capitaine de longue date dans la flotte de Virgin Atlantic, plus liée à l'atmosphère, Mackay a servi de pilote d'essai pour des avions de renommée mondiale comme le sauteur à réaction Harrier avant de recevoir l'Air Force Cross en 1992.

«Nous allons officiellement dans l'espace – à environ 80 kilomètres au-dessus de la Terre, la définition acceptée par la NASA», explique Mackay. «Le défi de ce vol est que, alors que l'avion est toujours dans l'atmosphère, il vole comme le ferait un avion ordinaire. Une fois qu'il quitte l'atmosphère, vous êtes sur une trajectoire de vol balistique. C'est prédéterminé par la façon dont vous quittez l'atmosphère. "

Le Scotsman commande une équipe de six pilotes spatiaux – qui servent tous d'équipage d'essai pendant les étapes de développement de Virgin Galactic. Au cours de son premier vol d'essai réussi, Mackay est devenu le premier Écossais dans l'espace.

Un vaisseau-mère propulsé par une hélice transporte le Space Plane jusqu'à une altitude de croisière au-dessus du Spaceport America avant que le vaisseau de Mackay ne se détache et n'active sa fusée d'appoint embarquée. Alors qu'une brûlure contrôlée déchire suffisamment de carburant pour sortir l'engin des niveaux supérieurs de l'atmosphère. Mackay positionne le véhicule pour l'expérience des passagers de la gravité zéro et les meilleures vues possibles.

"Nous ne pouvons pas changer la trajectoire de vol du véhicule, mais vous pouvez changer l'attitude du véhicule. Nous pouvons l'orienter pour optimiser la trajectoire de vol. Nous pensons que la meilleure option est d'inverser le véhicule à l'apogée. Nous rentrons également dans l'atmosphère en position inversée, afin que les passagers aient la chance de voir la Terre se précipiter vers eux. »

(John Lewinski)

Après que l'avion spatial ait échappé aux liens de la Terre assez longtemps pour donner à ses passagers un avant-goût du vide, c'est à Mackay de ramener toutes les âmes à bord dans la boue. Il décrit le navire se comportant comme un oiseau de badminton à ce stade, ajustant sa queue dans une position de plumes pour stabiliser sa descente.

À ce stade, l'avion spatial aura grillé son moteur-fusée (son seul propulseur embarqué) il y a quelques minutes. Une fois sorti de sa formation de volant, l’avion devient un «bâton mort», glissant hors des limites de la vitesse terminale grâce à la physique et aux compétences de pilotage de Mackay. La seule chose qui reste après le touché, le long d'une longue piste de retour dans le désert du Nouveau-Mexique.

Virgin Atlantic vient d'achever la construction de son troisième avion spatial, certifiant son «poids sur roues» ou capable de conserver son intégrité structurelle totale. Au cours de l'année à venir, le monde saura si un effort de tourisme spatial peut maintenir son propre «poids sur roues» en envoyant des voyageurs spatiaux civils vers le ciel chaque jour.

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