Pourquoi le succès ultra-difficile est difficile à prédire

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De retour en janvier, ultrarunning star Jim Walmsley obtenu un qualificatif pour les essais du marathon olympique de février prochain au semi-marathon de Houston, frapper la norme d'entrée 1:04:00 juste sur le nez. La perspective alléchante d'un homme de la montagne Walmsley se disputant une place olympique sur les routes a suscité une autre manche du débat de longue date entre marathoniens et ultramarathoniens.

Bien entendu, ces comparaisons dépendent des détails du défi. Même un spécialiste de la route de classe mondiale avec un meilleur marathon de 2h05, Walmsley dit au Citius Podcast, ne serait pas en mesure de le suivre sur les longs sentiers montagneux dans lesquels il se spécialise: "La façon dont j'attaque les descentes … Je vais casser vos quads et vous ne pourrez plus faire du jogging avec les appartements," il a dit. "Trouvez votre gars à 2h05, donnez-moi quelques heures dans le canyon, je serai le premier à sortir."

Mots en gras. Mais a-t-il un point? Les marathons sont généralement considérés comme un test de physiologie raisonnablement simple: VO2max (la vitesse à laquelle vous fournissez de l'oxygène à vos muscles), l'économie de course (avec quelle efficacité ils l'utilisent) et le seuil de lactate (un proxy pour combien de temps vous pouvez maintenir un dur effort). Les ultramarathons, selon la sagesse conventionnelle, sont différents. La durabilité est plus importante que l'efficacité, c'est pourquoi les ultrarunners porter des chaussures plus lourdes et faire des pas plus courts. Un estomac de fer, pour gérer beaucoup de nourriture et de course, est plus utile qu'un cœur d'acier. Et l'esprit est le facteur le plus important de tous.

Cependant, peu d'études ont réellement testé ces affirmations, et il existe une école de pensée opposée selon laquelle si quelques marathoniens kenyans et éthiopiens de deuxième niveau plongeaient dans la scène du trail ultra, ils épongeraient immédiatement la compétition. L’un des passages les plus hilarants du livre récent d’Adharanand Finn La montée des Ultra Runners suit ses efforts pour crowdfunder les coureurs kenyans et éthiopiens aux grandes courses ultra en Grande-Bretagne et aux États-Unis. Une série d'incidents, allant d'un orteil endolori aux incendies de forêt qui font rage annulé la course North Face 50 milles en Californie l'année dernière, bouscule chaque tentative, la question reste donc sans réponse.

Mais avec la croissance de l'ultra-running, les chercheurs s'intéressent de plus en plus au sujet. À une récente conférence sur l'innovation sportive, Alexandra Coates, chercheuse à l'Université de Guelph et ancienne triathlète d'élite, a présenté quelques données préliminaires d'une étude sur des coureurs au Sulphur Springs Trail Race, un événement en Ontario qui comprend des distances de 50K, 80K et 160K autour d'un parcours avec des boucles de 20K qui gagnent et perdent 620 mètres à chaque fois. Coates et ses collègues ont soumis 42 coureurs (25 hommes, 17 femmes) à une série de tests de base, y compris les tests de physiologie habituels en laboratoire, et ont également évalué leurs antécédents d'entraînement et surveillé leur état d'hydratation pendant la course. Ensuite, ils ont posé une question simple: quelles variables prédisent le mieux les performances de course?

Lorsque tous les coureurs ont été regroupés, la performance (quantifiée par le pourcentage de temps gagné) était mieux prédite par la vitesse la plus élevée atteinte par les sujets dans leur test de tapis roulant VO2max. En regardant la vitesse pendant le test du tapis roulant, plutôt que juste le VO2max lui-même, vous obtenez une mesure qui reflète à la fois votre VO2max et votre économie de course. En d'autres termes, comme Coates l'a dit lors de son discours, ceux qui ont la meilleure condition physique de course ont décroché les plus hautes finitions – pas une énorme surprise, et la même chose que vous vous attendez à voir dans un marathon sur route ordinaire.

Le deuxième meilleur prédicteur est peut-être un peu plus surprenant: ceux qui ont perdu le plus de poids pendant la course avaient tendance à finir plus vite. Cela correspond également à constatations précédentes des marathons sur route et autres courses d'endurance. Ce que cela signifie est sujet à débat. Une possibilité est que boire trop vous ralentit en vous alourdissant, par rapport à simplement boire quand on a soif et vous permettre de vous déshydrater un peu. Alternativement, la flèche causale peut être l'inverse: les coureurs plus rapides et plus expérimentés peuvent mieux juger de la quantité (ou du peu) de liquide dont ils ont besoin, tandis que les débutants plus lents ont tendance à être trop prudents et à boire plus. C'est un débat pour une autre fois, mais il est intéressant de voir que ce schéma apparaît une fois de plus même dans les courses plus longues.

Il manque notamment à l'image tout ce qui est lié à l'historique de l'entraînement. Combien de sujets ont déclaré avoir couru chaque semaine, ou au cours de la dernière année, combien d'entraînement en force ils ont fait, combien d'années ils ont couru, combien de marathons ou ultramarathons ils ont complétés – rien de tout cela n'a eu un impact significatif sur performances de finition. Maintenant, ne vous méprenez pas pour laisser entendre que la formation n'a pas d'importance pour l'ultra-course! Mais dans cette cohorte particulière de coureurs récréatifs s'entraînant, en moyenne, environ huit heures par semaine, les différences entre ceux qui en font un peu plus et ceux qui en font un peu moins n'étaient pas ce qui a déterminé la place d'arrivée.

Un autre détail intéressant est ce qui se passe lorsque vous décomposez les résultats en terminant la distance. Il y avait 21 coureurs dans le 50K, 13 dans le 80K et seulement 8 dans le 160K, vous devez donc faire les sous-analyses avec un gros grain de sel. Mais pour ce que ça vaut, voici ce que vous trouvez.

Le 50K ressemble beaucoup au marathon, avec de nombreux prédicteurs physiologiques simples. La vitesse à VO2max est la meilleure pour les hommes et les femmes; lorsque vous combinez les sexes, le changement en pourcentage de la masse corporelle est le meilleur. D'autres mesures de santé de base comme l'indice de masse corporelle, l'âge, la fréquence cardiaque au repos et la tension artérielle ont également un certain pouvoir prédictif.

Mais à mesure que vous parcourez de plus longues distances, l'image change. À 80K, le seul prédicteur significatif est la vitesse à VO2max. Et à 160K, aucun des variables mesurées avaient une relation avec les performances éventuelles des coureurs. Dans un sens, cela corrobore ce que disent les ultrarunners comme Jim Walmsley depuis des années: les traits qui font de vous un grand marathonien ne feront pas nécessairement de vous un grand ultramarathonien, et les différences s'élargissent de plus en plus à mesure que la distance s'allonge.

J'ai demandé à Coates quelles sortes de mesures supplémentaires elle ajouterait à son étude si elle recommençait et voulait obtenir une meilleure prédiction de l'ultra succès. Elle a mentionné les tests de force et la résistance à la fatigue neuromusculaire, pour avoir une idée de la capacité de vos muscles des jambes à résister au martèlement prolongé. Les stratégies de nutrition pendant la course en sont un autre important, bien que difficile à étudier sur le terrain: certains des sujets hallucinaient de fatigue au moment où ils sont arrivés dans sa tente de recherche, ce qui rend difficile d'obtenir des informations fiables sur ce qu'ils ont mangé. . Et les caractéristiques psychologiques sont sans aucun doute importantes: comment gérez-vous bien l'adversité et la douleur?

Bien sûr, tous ces traits «ultra-spécifiques» sont importants à des degrés divers même dans les courses sur route plus courtes. Ce ne sont pas deux sports différents, seulement deux extrémités d'un spectre. Et c’est ce qui rend l’apparition prochaine de Walmsley aux essais du marathon olympique si amusante à contempler. Même dans le marathon, les équations de prédiction physiologique standard ne captent pas toujours tout ce qui compte.


Mon livre, Endurer: l'esprit, le corps et les limites curieusement élastiques de la performance humaine, avec une préface de Malcolm Gladwell, est maintenant disponible. Pour en savoir plus, rejoignez-moi sur Twitter et Facebooket inscrivez-vous à la science de la sueur Courriel.

Photo principale: Patrick Luchs / Stocksy

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