Surf à Fukushima et comment une communauté reconstruite après une catastrophe nucléaire

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Shinji Murohara est assis dans le bureau encombré de son usine de planches de surf au bord d'Odaka, une ville balnéaire endormie à neuf miles au nord de la centrale nucléaire de Fukushima Daiichi, désormais déclassée. La légende locale du surf, âgée de 52 ans, se penche en arrière, vêtue de son groutfit signature: des sueurs gris chiné de la tête aux pieds et une frange argentée autour de ses tempes pour correspondre. Ses yeux sont d'un noir profond, sa cadence verbale rapide et saccadée. Il fait un geste vers la pièce d'à côté, racontant une histoire qu'il a racontée mille fois auparavant.

"C'était comme un film", dit Murohara en haussant les épaules. "Personne ne peut comprendre, sauf les personnes qui l'ont vécu."

À côté se trouve la salle de mise en forme, où des blocs de mousse géants sont rasés en ovales élégants, et où Murohara était à 14 h 46. le 11 mars 2011, lorsqu'un tremblement de terre de magnitude 9,0 a éclaté du fond de l'océan Pacifique et a déclenché le tsunami le plus dévastateur de l'histoire du Japon, provoquant l'explosion de la centrale électrique de Daiichi.

Le matin du triple désastre, les surfeurs ont sauté dans l’eau, à neuf milles de la boutique de Murohara. Ils ont senti l'eau s'aplatir et reculer, signe avant-coureur, et se sont précipités de l'océan jusqu'à la colline voisine où se trouvent un sanctuaire et un terrain de jeux. De leur perchoir, ils ont regardé les vagues revenir, de plus en plus grosses. Ils ont survécu, mais le monde autour d'eux s'est effondré et s'est brisé.

Pendant cinq minutes, le Japon frissonna de violentes poussées alors que la faute de Tōhoku s'effondrait. Des tremblements de terre ont ravagé Pékin et envoyé de grandes vagues océaniques à 5 200 milles de la côte californienne. Lorsque la terre s'est installée, le Japon s'est rapproché de 7,9 pieds des États-Unis et une étendue de 250 milles de la côte a chuté de deux pieds.

Murohara secoua la poussière. Ni son usine de planches de surf à deux étages ni sa maison d'enfance, à quelques pas de là, n'ont été gravement endommagées. Au début, il pensait que les affaires continueraient comme d'habitude, les tremblements de terre étant relativement courants au Japon et ailleurs le long de la ceinture de feu du Pacifique. Vingt-quatre heures après la catastrophe, Murohara a entendu pour la première fois que la centrale avait fuit des radiations.

Murohara se penche en avant, plaçant ses coudes sur la table et ses paumes ensemble comme s'il était en prière. Il n'aurait jamais pu savoir que ce qui s'est déroulé à la suite du 11 mars – les échappées du gouvernement, la faim des médias, les dizaines de milliers de vies perdues et déplacées – transformeraient sa communauté océanique dynamique en une coquille vide, hantée à ce jour par la désinformation. et la peur.

«Si Fukushima était un livre», dit-il, «la couverture porterait sur les radiations. Mais le contenu serait totalement différent. Bien sûr, les gens ne lisent jamais le contenu. C'est notre travail de changer cela. "

L'histoire de Fukushima moderne commence sans doute dans les années 1950, après que les soldats américains ont largué les bombes atomiques, mais avant de rapporter leurs planches de surf pendant les travaux de reconstruction. Le surf a été introduit au Japon dans un endroit idéal de son histoire, lorsque les nouvelles technologies et un flot de médias occidentaux ont enflammé des visions de progrès et de richesse sans fin.

Les eaux de Fukushima sont les plus froides en mars, lorsque la fonte des neiges des montagnes Yamagata se jette dans les rivières et les ruisseaux qui serpentent à travers les fermes, les villes et les usines pendant leur voyage vers la mer. À Odaka, où l’eau douce se combine avec le sel, la vie reflète la négociation constante entre les qualités méditatives de l’océan et sa force mortelle.

Dans la plupart des endroits, la côte de Fukushima est maintenant, comme ailleurs au Japon, soutenue par un mur de béton – 30 pieds de haut, des miles et des miles et des miles de long. Des tétrapodes géants en béton sont dispersés sur le sol de la plage, manipulant le ressac. Après le tsunami, les défenses ont non seulement été reconstruites mais renforcées. Il ne reste qu'une bande de sable pur, étreignant le point oriental où les surfeurs aiment se rassembler.

Alors que Murohara se réinstallait à Odaka en 2016, il avait vu des titres internationaux dramatiques qui exagéraient ou dénaturaient le danger de l'eau. Des titres comme Mag de longueur d'onde«Les surfeurs intrépides de Fukushima», les «surfeurs de Fukushima sur les ondes radioactives» d’Al Jazeera et le Courrier quotidien's «Les casse-cou japonais bravent l'eau et le sable contaminés.» Une fois que les gens ont été autorisés à rentrer dans la région, des médias sensationnels ont inondé Internet – comme des photos de fleurs, prétendument mutées par le rayonnement de Fukushima Daiichi, mais en réalité photoshoppées.

Deux photos de Shinji Murohara dans son usine de planches de surf. Il est vêtu d'un sweat à capuche gris clair et d'un pantalon de survêtement. À gauche, il montre une planche de surf blanche. À droite, il tient son chat.

Shinji Murohara dans son usine de planches de surf située à Odaka, Fukushima. Il a vécu dans la préfecture toute sa vie.
Emma Athena

Dans le récit de Murohara, le livre de Fukushima ne commencerait pas par la centrale nucléaire défectueuse, ni par la suite de l'accident, mais au début des années 2000, à l'époque où la culture du surf de Fukushima approfondissait ses racines et que l'économie locale prospérait du surf-tourisme. campagnes qu'il avait aidé à orchestrer. Il ne s'attarderait pas sur la manière dont Odaka, désormais débarrassée des retombées radioactives et rouverte aux entreprises, peine encore à se reconstruire après l'évacuation.

Murohara ne comprendrait pas le fait que la population d'Odaka est passée de 13 000 à 3 000, ni que les 15 minutes de route de son domicile aux meilleures vagues de Fukushima, à Kitaizumi Beach, sont remplis de rappels de ce qui était autrefois: du bambou épais et une imposante forêt de pins jonchée de pastèques enfouies, de leurres pour des singes radioactifs et de sangliers; des panneaux solaires brillants occupant des rizières abandonnées et des lots où se trouvaient les maisons; les bâtiments sont montés à bord entre le service de blanchisserie et les quincailleries de la rue principale; comment la seule maison d'hôtes rouverte, autrefois pleine de combinaisons dégoulinantes, est maintenant vide certaines nuits. À la plage de Kitaizumi, il y avait un camping où les surfeurs et les familles traînaient, un restaurant qui nourrissait le ventre affamé et une source thermale publique qui accueillait les corps fatigués. Maintenant, c'est un parking avec salle de bain et quelques plants plantés.

Murohara préfère mettre en valeur la nouvelle épicerie et la salle de restauration / centre communautaire, où vous pouvez maintenant acheter des longboards et des shortboards Murohara Surfboard Productions (M.S.P.) après avoir avalé un bol fumant de ramen.

Il note que M.S.P. a été l'une des premières entreprises locales à commencer à employer des personnes en 2016, lorsque les résidents ont reçu l'autorisation de revenir, et comment il est actuellement en train de doubler l'espace de son usine de production pour faire de la place pour de nouveaux panneaux de fabrication sous contrat pour Mayhem et Murasaki sports, respectivement les plus grands producteurs de planches de surf d'Amérique du Nord et du Japon.

Bien que les rues d'Odaka puissent battre comme un cœur faible, il parlait des prochains événements internationaux de surf que lui et ses partenaires de Happy Island Surf Tourism – Fukushima traduit par «Happy Island» – ont prévu à Kitaizumi cet été, où des de larges escaliers s'étendent sur toute la longueur de la digue qui fait face à la plage comme des sièges d'amphithéâtre à plusieurs niveaux, parfaits pour regarder le lever du soleil ou les surfeurs déchirant les vagues.

Il reconnaîtrait que si l'océan a causé des dommages incalculables – tuant 2 000 personnes à Fukushima et 16 000 autres ailleurs au Japon, détruisant des centaines de milliers de bâtiments et provoquant des radiations pour empoisonner les maisons, les fermes, l'approvisionnement en eau et les animaux – l'océan a également a aidé les gens à guérir et à se sentir enfin chez eux. Pour Murohara, la vraie histoire de Fukushima est une histoire de renaissance. C'est une histoire sur le poids des traumatismes physiques et mentaux, de la tromperie et de la stigmatisation inébranlable, et comment une force destructrice peut être canalisée vers le pouvoir régénérateur.


Avant 2011, Fukushima était célèbre à l'échelle nationale pour son riz, son saké, ses légumes frais de la ferme et ses sashimis de cheval, mais surtout pour son histoire de samouraï. Chaque été depuis les années 1300, un tournoi d'entraînement militaire-exercice-festival a lieu dans le champ de gazon géant du sud de Minamisoma City, la municipalité dirigeante d'Odaka et de la plage de Kitaizumi. Pendant trois jours, des dizaines de milliers de spectateurs applaudissent la reconstitution de guerriers de l'une des époques les plus emblématiques du Japon. Dans un événement, des hommes portant des chevaux de course d'armure de samouraï traditionnels autour du chemin de terre; dans un autre, des hommes vêtus de tissu tout blanc capturent des chevaux sauvages à mains nues.

Dans sa reprise de la Seconde Guerre mondiale, le Japon a rapidement étendu sa base industrielle. Des usines et des centres de fabrication ont vu le jour à Fukushima, qui est située à proximité de Tokyo et de vastes étendues de terre. La préfecture approvisionnait déjà la métropole de Tokyo en ressources, notamment en énergie, depuis la fin des années 1800, lorsque les mines de charbon se sont forées dans le paysage. Cependant, les ressources naturelles limitées de la nation insulaire ont diminué au fil des décennies et le besoin d’énergie alternative a augmenté. Malgré la dévastation des armes nucléaires en 1945, le Japon s'est tourné vers l'énergie nucléaire.

Encadrant l'effort comme un moyen de paix et de modernité, le gouvernement japonais a commencé à investir dans l'énergie nucléaire en 1955, en construisant sa première centrale nucléaire en 1961. Cette même année, les mairies près d'Odaka ont accepté d'inviter la Tokyo Electric Power Company et la nouvelle Réacteur américain à eau légère sur leur littoral. Le système a été salué comme plus simple, plus sûr et moins cher que les alternatives, et les citoyens ont été assurés que la digue de 10 mètres les protégerait contre les pires catastrophes naturelles. Utilisant les vagues de Fukushima pour aider à refroidir les réacteurs, la centrale nucléaire de Fukushima Daiichi a ouvert ses portes en 1971 et la centrale expédiait de l'énergie à Tokyo à temps pour la fermeture de la dernière mine de charbon en 1976.

Début 2011, le Japon générait 30% de son énergie via 54 centrales nucléaires, deuxième au monde derrière la France en termes de pourcentage d'alimentation électrique. Le plan du Japon, selon un rapport de la World Nuclear Association, était de porter ce nombre à 50% d'ici 2050.

Alors que le Japon mettait en œuvre une infrastructure nucléaire, le surf gagnait en popularité dans le monde entier. À partir des années 1950, des images de gens surfant ont coulé dans les médias japonais. Le film de surf de 1959 Gidget – une romance de Sandra Dee sur une adolescente californienne blonde et courageuse – est largement reconnue pour avoir suscité l'intérêt du grand public pour le sport dans le monde entier. Au début des années 1960, les troupes américaines déployées au Japon ont apporté leurs planches de surf avec elles, transmettant les techniques de surf de bouche à oreille. Dans les années 1970, le surf avait plongé ses dents dans la culture japonaise, avec plus de 50 000 surfeurs surfant sur les vagues le long de toutes les côtes disponibles.

Cependant, le surf n’a pas été accueilli sur les côtes du Japon comme l’énergie nucléaire. Alors que les gros moteurs économiques des centrales nucléaires étaient reçus à bras relativement ouverts, les surfeurs étaient stéréotypés dans la même veine que les hippies: paresseux et impropres à de sérieuses demandes sociétales. Livrés à eux-mêmes, les surfeurs se sont séparés en clans soudés le long des côtes, des plages du sud de Miyazaki aux tronçons nord d'Hokkaido.

Une carte de la préfecture de Fukushima montrant les emplacements de la ville de Minamisoma, de la plage de Kitaizumi, de l'usine de surfs de Shinji Murohara et de la centrale nucléaire de Fukushima Daiichi, tous près de la côte.

Parmi ceux qui connaissent le surf au Japon, la pause de Kitaizumi Beach est considérée comme la meilleure à moins de 100 miles et la plus cohérente de tout le pays. S'il n'y avait pas eu la triple catastrophe de 2011, l'un des collègues de Murohara, Hideki Okumoto, est convaincu que la plage de Kitaizumi aurait été choisie comme site de la première compétition olympique de surf en 2020.

Okumoto, professeur d'économie dynamique et rapide à l'Université de Fukushima, travaille avec Murohara sur des campagnes locales de surf-tourisme depuis le début des années 2000. À cette époque, Okumoto a été invité à conseiller le gouvernement de Minamisoma City sur l’économie industrielle défaillante de la région. Alors que tout le monde essayait de comprendre comment ressusciter les usines électroniques et automobiles qui les maintenaient à flot, Okumoto, un surfeur de longue date, se souvient avoir dit au maire: «Vous ne connaissez pas la véritable ressource de cette ville. Cette zone a une bonne vague et une bonne plage – c'est une bonne ressource pour cette ville. "

En 2004, Okumoto et Murohara avaient formé ensemble une association à but non lucratif, Happy Island Surf Tourism. Les deux hommes ont été affectés à un comité soutenu par la ville, aux côtés de représentants de la chambre de commerce, de l'office du tourisme, du département de l'éducation et de l'association hôtelière.

Les surfeurs locaux ont été enrôlés pour aider à nettoyer la plage et sont devenus de facto des ambassadeurs de la marque dans la région. Voyant cela, les responsables de la ville ont commencé à reconsidérer leur perception des surfeurs. Le comité interdisciplinaire a finalement obtenu un budget de 200 000 $ pour des travaux sur la plage de Kitaizumi, qu'ils avaient l'habitude d'embaucher des sauveteurs attendus depuis longtemps. «C'était la première fois dans tout le Japon que les surfeurs obtenaient de l'argent des contribuables d'une ville», explique Okumoto.

Leurs initiatives ont fonctionné. Selon l'office du tourisme, la fréquentation estivale de la plage de Kitaizumi est passée de 54 000 personnes en 2005 à plus de 84 000 personnes en 2010. Murohara et Okumoto ont organisé des compétitions de surf nationales et internationales, attirant la très sainte World Surf League en 2007, qui a amené des stars comme John John Florence en ville pour un événement de qualification. Pour la première fois dans l'histoire de Minamisoma City, les hôtels ont atteint leur pleine capacité.

Comme la plage de Kitaizumi a commencé à s'inscrire à l'international, les surfeurs locaux l'ont fait aussi. "Dans ce domaine, il y avait beaucoup de surfeurs pour enfants, mais ils ne voulaient pas être des surfeurs professionnels parce qu'ils ne pouvaient pas l'imaginer. Mais lorsque de grands concours sont arrivés ici, ils ont pensé pour la première fois que les professionnels étaient si proches d'eux », explique Okumoto. "Ils pourraient l'imaginer."

Tout au long de 2010, Okumoto a prévu de créer un village de surf à Odaka. L'idée était de jumeler de jeunes surfeurs avec des agriculteurs plus âgés pour aider au travail sur le terrain en échange de la chambre et du repas, et également d'attirer des retraités de la ville qui voulaient vivre une seconde vie dans une communauté balnéaire dynamique. Au moment où ce plan se concrétisait, cependant, Fukushima a été frappée par une horreur qui leur avait été dite impossible.


Le 11 mars 2011, une vague de 46 pieds a inondé la centrale nucléaire de Fukushima Daiichi. Il a coupé l'alimentation électrique et désactivé ses générateurs de secours diesel. Alors que les quatre réacteurs en bord de mer ont été immédiatement et avec succès arrêtés, la perte de toute puissance a entravé les procédures de refroidissement nécessaires. Au cours des cinq jours suivants, échec après échec, jusqu'à ce qu'un mélange hydrogène-air se forme et explose dans trois des quatre réacteurs. Ensuite, trois des quatre réacteurs ont subi une fusion des barres de combustible. L'explosion finale s'est produite le 15 mars.

Au cours de cette fenêtre de cinq jours, le chaos s'est déroulé à travers le pays et les informations publiques ont été difficiles à trouver. Le soir du 12 mars, Murohara a reçu l'ordre d'évacuer par radio, mais l'annonce à l'échelle de la ville ne contenait pas beaucoup de détails. Il savait que les ordres étaient dus à des problèmes de rayonnement de la centrale électrique, mais il ne savait pas à quel point c'était grave, combien de temps il serait parti, ni quels étaient les dommages potentiels. Il a emporté quelques jours de vêtements et a conduit lui-même et son chat, Lan, jusqu'aux montagnes occidentales de Yamagata, où il pouvait apaiser son anxiété en faisant du snowboard. TEPCO et le gouvernement national, qui détient une part majoritaire de TEPCO, ont publié des communiqués de presse au cours des jours qui ont suivi, mais chacun était vague. Certaines personnes se sont cachées chez elles et ont refusé de partir. Certaines personnes ont immédiatement quitté le pays.

Une carte montrant la contamination du sol à Fukushima résultant de la catastrophe du 11 mars 2011, et comment elle se compare aux zones d'évacuation mises en place par le gouvernement.

Lentement, il est apparu à Murohara qu'il n'allait pas être renvoyé chez lui de si tôt. Bien que toutes les routes vers Odaka aient été fermées, il s'est quand même faufilé en ville et a rassemblé plus de ses affaires, y compris sa planche de surf.

Comme tout le monde dans le monde, Murohara avait des questions auxquelles personne ne pouvait répondre. Il manquait des amis et de la famille, mais personne n'était autorisé à les rechercher. Contrairement aux autres zones côtières durement touchées par le tsunami, les pompiers et les équipes de secours de Fukushima n’ont eu que les premières heures du 12 mars pour rechercher des personnes qui avaient été emportées par les vagues de l’océan avant d’être évacuées elles aussi. interdit de rentrée. Les villes à la périphérie de la centrale électrique – Namie, Okuma, Futaba et Tomioka – étaient inaccessibles pendant les sept jours suivants pendant que TEPCO réglait la situation. Dans certaines des villes côtières adjacentes, des blessés qui n’ont pas été évacués le premier jour ont été laissés pour mort, leurs amis et leur famille abandonnés à la suite des vagues.

Par la suite, il n'y avait pas de ressource centrale pour les informations sur les radiations. Les quelques capteurs de rayonnement que TEPCO avait installés dans la région se sont tous déconnectés après avoir été inondés à la suite de l'explosion. Alors, où était exactement la contamination? Quelle quantité de rayonnement y avait-il? Quels étaient les cancers et autres problèmes de santé, et pour quelles personnes – personnes âgées, enceintes, enfants? Que pouvaient-ils manger? Où pouvaient-ils aller?

Bien que très différent à bien des égards, l'accident nucléaire de Fukushima était le plus important depuis Tchernobyl en 1986. Personne ne savait à quoi s'attendre, ni ce qui s'ensuivrait. Tout le monde craignait le pire.


En ces premiers jours tumultueux, le gourou de la technologie Sean Bonner a frénétiquement assemblé et animé une salle de chat Skype internationale depuis son domicile de Los Angeles. Il se composait de 25 professionnels de la technologie, de scientifiques nucléaires et d'experts en santé publique, tous essayant de relier les pièces d'un puzzle très compliqué.

Bonner travaillait régulièrement à Tokyo et y vit maintenant. Il avait prévu une conférence sur la technologie dans la ville en avril. Après avoir entendu parler du tremblement de terre, il a appelé son collègue japonais, Joi Ito, pour s'assurer qu'il était en sécurité. Heureusement, Ito était à Miami à l'époque, mais quand ils se sont lancés sur Internet pour rechercher des mises à jour sur ce qui se passait au Japon et sont arrivés à sec, ils sont devenus frustrés. Ils avaient entendu des rumeurs sur la centrale nucléaire de Fukushima, mais ils n'ont rien pu confirmer. Il a fallu cinq jours au gouvernement national pour publier un rapport officiel dans lequel il déclarait que non seulement un accident nucléaire s'était produit, mais que des retombées radioactives pouvaient avoir été transportées dans des zones très éloignées de la zone d'évacuation initiale de 20 kilomètres.

«(Le gouvernement national) publiait des données vraiment, vraiment sporadiques, si et quand il publiait quoi que ce soit», explique Bonner. Bien que ni lui ni Ito n'aient jamais travaillé avec des outils de mesure du rayonnement, ni été formés à aucune sorte de science nucléaire, ils ont ressenti le besoin de faire quelque chose. Leurs connexions dans d'autres industries les ont amenés à plus de connexions, et bientôt la salle de chat Skype bourdonnait sans arrêt avec les idées d'esprits brillants du monde entier.

Série de trois photos en noir et blanc prises à Fukushima suite au tsunami et à la catastrophe nucléaire de 2011. A gauche: Une route vide. Au milieu: une équipe de tournage interviewe une femme dans un parking. A droite, un bâtiment à volets.

Safecast a effectué sa propre surveillance de la contamination à Fukushima après le tsunami et la catastrophe nucléaire, et a publié ses conclusions publiquement.
Sean Bonner

Le groupe a décidé qu'ils devaient d'abord définir le problème: ils avaient besoin de mesures de rayonnement standardisées localisées aux emplacements GPS. Mais lorsqu'ils ont cherché en ligne pour acheter des appareils de détection des radiations, ils n'en ont pas trouvé. Le marché de niche des compteurs Geiger s'était effondré. Dans les années précédant mars 2011, peut-être quelques centaines étaient vendues par mois. Soudain, la demande a explosé en milliers de commandes par jour. Sans appareils de mesure personnels et sans informations fiables de TEPCO ou du gouvernement, «les gens n'avaient littéralement aucun moyen de savoir ce qui était pollué par les radiations cancérigènes et ce qui ne l'était pas», dit Bonner.

Pour compliquer les choses, juste après l'accident, le gouvernement national a ramené ses normes de rayonnement aux chiffres de l'époque des années 1990, mais uniquement dans certains domaines. Comme le rappelle Bonner, «les gens se disaient:« Comment ce numéro est-il sûr là-bas? Mais littéralement de l'autre côté de la rue, un numéro différent est sûr? »»

Lui et Ito ont mobilisé le salon de discussion d'experts et créé une organisation apolitique à but non lucratif appelée Safecast pour centraliser et externaliser leurs efforts. Bonner a changé le concept original de sa conférence technologique d'avril pour se concentrer sur le problème du rayonnement nucléaire à portée de main et a invité tout le monde à Tokyo.

Jusque-là, les procédures opérationnelles internationales standard en cas d'accident nucléaire mesuraient le rayonnement en moyenne sur plusieurs kilomètres carrés. «C’est comme prendre la météo à San Francisco et déclarer des prévisions pour l’ensemble de l’État de Californie», explique Bonner. "Ce n'est pas faux, mais ce n'est pas utile non plus."

Moins d'une semaine après que le gang Safecast en herbe ait rassemblé leurs têtes dans une minuscule salle de conférence de Tokyo, ils avaient inventé plusieurs itérations de compteurs Geiger mobiles qui pouvaient tracer les positions GPS et les données de rayonnement d'une voiture en mouvement. À partir de cinq semaines après la triple catastrophe, ils ont parcouru Fukushima, collectant des informations scientifiquement solides que des organismes intergouvernementaux comme les Nations Unies utiliseraient plus tard pour établir une nouvelle norme pour les informations sur les radiations nucléaires. Ils ont également déployé des compteurs Geiger dans le monde entier pour créer une base de données contextuelle sur les niveaux de rayonnement considérés comme «normaux» et où.

Lorsque Safecast a effectué sa propre surveillance à Fukushima, ils ont constaté une contamination variable rue par rue, parfois maison par maison. Alors que les volontaires pour la collecte de données circulaient dans la préfecture, les gens les pressaient, suppliant de connaître «la vérité». Qu'est-ce qui était sûr? Qu'est-ce qui n'était pas? Si les volontaires avaient des compteurs Geiger supplémentaires en main, ils les distribueraient et apprendraient aux gens comment les faire fonctionner. (C'est facile: vous l'allumez, assurez-vous qu'un côté est face à vous, puis vous promenez. Lorsque vous avez terminé, vous le branchez sur votre ordinateur et téléchargez les données sur le site Web facile à naviguer de Safecast, et un Une carte de rayonnement peut être générée.) Les volontaires ont également collé des autocollants sur les lampadaires et les clôtures avec les mesures de rayonnement qu'ils avaient récemment prises, ainsi que des informations sur le site Web de Safecast et le centre de données en direct.

Le processus différait fortement de la procédure gouvernementale. Bonner a entendu de nombreuses personnes que lorsque les équipes déployées par le gouvernement collectaient des mesures, «les fourgonnettes s'arrêtaient avec des personnes en combinaisons Tyvek qui (allaient) dans leurs cours avant et se promenaient avec (surveillaient) des choses, puis rentraient, et s'en aller en voiture. Et ils diraient: "Qu'est-ce qui vient de se passer?" Vous savez? C'est horrible. "

Safecast a décidé tôt que toutes leurs données seraient open source et désignées comme domaine public afin que les gens ordinaires et les scientifiques puissent y accéder librement et pour toujours. Ils ont également décidé de ne pas analyser les données et se sont abstenus de déclarer quoi que ce soit de «sûr» ou «non sûr». Leur seule mission était de fournir aux gens des informations non filtrées et non modifiées. Ils voulaient que les gens prennent eux-mêmes des décisions éclairées.

«Nous disions:« Ne nous faites pas confiance », explique Bonner. «‘ Regardez (les données) vous-même. Vous prenez l'appareil, vous prenez la mesure, vous comprendrez comment il fonctionne. Faites confiance à cela, n’écoutez pas ce que je vous dis. »»

Au fur et à mesure que de nouvelles mesures arrivaient, Bonner dit: «Ce qui est devenu évident pour nous tout de suite, c'est que les zones d'évacuation étaient complètement fausses, car elles avaient évacué un rayon parfait autour de l'usine – essentiellement un rayon de souffle. … Il ne tenait pas compte de la météo ou de la typographie ou de tout cela. » Certaines zones à l'extérieur de la zone d'évacuation ont enregistré des doses élevées de matières radioactives sur les appareils Safecast, tandis que certaines zones à l'intérieur de la zone ont enregistré la même chose que Tokyo – en d'autres termes, normal.

Safecast n'était pas le seul groupe à collecter des données pouvant avoir soulevé la possibilité que la zone d'évacuation forcée par le gouvernement était erronée. Immédiatement après les explosions nucléaires, la National Nuclear Security Administration des États-Unis a déployé des avions pour mesurer les retombées radioactives autour de la zone, volant en quadrillage pour cartographier avec précision la contamination. La NNSA a partagé ces informations avec le gouvernement japonais, mais ne les a pas rendues publiques.

"Qu'ils aient regardé ces données, qu'ils n'aient pas regardé ces données – elles sont discutables et ne seront jamais connues", explique Bonner. "Mais ce que nous savons, c'est qu'ils savaient quelle était la zone de contamination lorsqu'ils ont mis en place des zones d'évacuation incorrectes, et ils se sont assis sur (les informations) pendant quatre ou cinq mois."

Série de trois photos en noir et blanc prises à Fukushima suite au tsunami et à la catastrophe nucléaire de 2011. À gauche: Un officier de police bloqué portant un masque chirurgical. Au milieu: des compteurs Safecast Geiger affichant des relevés. À droite: des membres de Safecast discutant avec un homme au milieu d'une route.

"Nous disions:" Ne nous faites pas confiance. Regardez vous-même (les données). Vous prenez l'appareil, vous prenez la mesure, vous comprendrez comment il fonctionne. »- Sean Bonner, co-fondateur de Safecast
Sean Bonner

Ce n'est que lorsque Safecast et d'autres grandes organisations ont commencé à publier des preuves concluantes qui contredisaient les actions du gouvernement national que les choses ont changé. «Ensuite, ils ont commencé à réajuster les zones d'évacuation en fonction des données réelles», explique Bonner, quelques semaines après le 11 mars.

Il a fallu plus d'un an pour qu'une enquête indépendante se termine. La Diète nationale du Japon a publié un rapport en juillet 2012 admettant que tous les organes organisationnels impliqués dans Fukushima Daiichi – y compris TEPCO, la Commission de sûreté nucléaire et le ministère de l'Économie, du Commerce et de l'Industrie – «n'ont pas correctement préparé et mis en œuvre les plus élémentaires les exigences en matière de sécurité, telles que les évaluations de la probabilité de dommages causés par les tremblements de terre et les tsunamis, les contre-mesures pour se préparer à un accident grave causé par des catastrophes naturelles et les mesures de sécurité pour le public en cas de rejet plus important de rayonnements. » En d'autres termes, selon le rapport: "Cet accident n'était pas une" catastrophe naturelle "mais clairement" d'origine humaine "."

Concernant les efforts de récupération bâclés, le rapport indique que la préfecture ne dispose pas de l'équipement nécessaire pour surveiller les radiations. Sur les 24 postes de surveillance de la région, 23 ont été emportés ou endommagés par le tremblement de terre et le tsunami. Les réseaux de communication dans toute la préfecture ont été endommagés au point que les postes de surveillance mobiles ne fonctionneraient pas non plus, et les voitures de surveillance de secours sont restées inactives en raison du manque de carburant.

Tout cela a créé «une situation sociale très compliquée», dit Bonner, «car il y avait une zone d'évacuation obligatoire, mais (aussi) une zone d'évacuation optionnelle». Les gens ne savaient plus quoi croire. S'ils ont choisi d'évacuer, et leur voisin ne l'a pas fait, cela leur a-t-il semblé mauvais, ou à leur voisin?

La plage de Kitaizumi et la majeure partie de la ville de Minamisoma ont reçu des ordres d'évacuation volontaire quatre jours après la triple catastrophe. De nombreux surfeurs ont continué à visiter la plage alors que la zone était presque abandonnée. Par respect pour ceux qui ont été tués par le tsunami, ils ont convenu d’attendre le troisième anniversaire de la catastrophe avant de replonger leurs planches dans les vagues, en observant Sankaiki, la période de deuil traditionnelle des bouddhistes. Ils ont regardé depuis la digue pendant que l'eau crêtait et se recourbait, s'écrasait et s'écumait, jour après jour, aussi régulièrement que toujours, comme si le tsunami et la fusion nucléaire n'avaient jamais eu lieu.

Pendant ce temps, le gouvernement japonais a continué à garder les informations et à insister sur le contrôle pendant que les militants tentaient de diffuser leurs découvertes dans le monde. Bonner dit que les militants anti-nucléaires, en particulier, approcheraient des zones avec des compteurs Geiger et mesureraient une gamme d'objets, "mais ne vous parleraient que de celui qui était dangereux." Sans surprise, selon l'endroit où vous avez obtenu vos nouvelles, vous avez probablement eu une lecture différente de la situation. Cela continue encore aujourd'hui.

«La confiance n'est pas une ressource renouvelable», déclare Bonner. "Si vous êtes une autorité dans ce domaine et que vous faites exploser la confiance, vous ne pouvez pas encore dire la semaine prochaine," Faites-nous confiance. ""

Ainsi, lorsque les ordres d'évacuation obligatoires ont été levés en 2016 avec l'approbation officielle «sûre» du gouvernement, avec des niveaux de rayonnement légitimement bas confirmés par Safecast et d'autres tiers, de nombreuses personnes étaient sceptiques. Maintenant en 2020, la plupart des résidents de la région ne sont toujours pas revenus.


À 8 heures du matin un vendredi matin de janvier, la température de l'océan au large de la plage de Kitazumi n'est que de 10 degrés Celsius, ce qui équivaut à 50 degrés Fahrenheit. Les spectateurs se frottent les paumes ensemble, exhalant des nuages ​​brumeux qui se dissipent dans l'air. Dans l'eau, six surfeurs sautent derrière les vagues hautes de la cage thoracique. Plus sont dans le parking, enfilant des combinaisons en néoprène épais. Okumoto se dresse au sommet de la digue en béton qui sépare la plage du parking.

Il laisse la brise de la mer apaiser sa gueule de bois légère alors qu'il examine la scène: tant de choses ont changé depuis 2011, mais ce sont des moments calmes comme ceux-ci, en regardant les vagues du petit matin, qui lui rappellent que certains éclats de vie restent en grande partie les mêmes.

Au cours de la semaine, Okumoto partage son temps entre l'Université de Fukushima et des réunions avec des organisations à but non lucratif locales, des coalitions et des fonctionnaires de la préfecture et des municipalités, avec lesquels il consulte sur les campagnes touristiques, les décisions d'infrastructure et les projets de construction communautaire en tant que conseiller financier. Après avoir vérifié avec la scène de surf à Kitaizumi, il est dû dans les bureaux de Minamisoma City. Il prévoit de présenter le directeur du tourisme de la ville à Adam Doering, un professeur canadien de l'Université de Wakayama, dans le sud du Japon, qui fait des recherches sur l'écotourisme et la culture du surf.

Alors que le soleil se lève de l'océan, les surfeurs entrent et reviennent alternativement de la mer. Doering place ses cheveux mi-longs dans une capuche en néoprène et pagaie dans les vagues. Sur le parking, Okumoto rattrape le reste des surfeurs. Des combinaisons mouillées ornent les portières des voitures. Vapeurs de café. Les sourires éclatent de rire. Lorsqu'une des rares surfeuses locales, Michi Iizuka, se présente, emmitouflée dans un chapeau et un manteau en tricot et des pantoufles Ugg, Okumoto se précipite pour la saluer. Les yeux d'Iizuka sont endormis, mais se redressent alors qu'ils marchent ensemble vers le haut de la digue et que l'océan apparaît.

Deux photos. À gauche, une surfeuse est en combinaison de plongée dans un parking, retirant sa planche de surf d'une manche à l'arrière de son camion. A droite, un homme en combinaison porte sa planche de surf sur un escalier en pierre.

Surfeurs se préparant à aller dans l'eau à la plage de Kitaizumi en janvier 2020.
Emma Athena

Okumoto lui montre du doigt: «Elle est une génial female surfer,” and then pauses, growing serious: “One of the only ones now.”

Iizuka nods. She lives 10 minutes down the street and visits Kitaizumi almost every day, if not to surf, then to watch the waves. “There used to be more women,” she says, heading back to her truck to change into her pink-accented wetsuit and get her surfboard. “Now most (women) live in Fukushima City. They only come here now on the weekends.”

Okumoto nods, aware that the evacuation orders have exacerbated the gender disparity at Kitaizumi’s beach. It’s mostly men who have chosen to return, partly due to the fact that there’s still no international standard for public dose-limits of radiation exposure. It’s generally understood that women (as well as children) have lower radiation thresholds than men, so they have been conservative when making decisions to return, especially after information was hidden and botched following the disaster.

“We want to bring the women and the children back,” Okumoto says. “There is so much here for everyone.”

Iizuka smiles, her eyes softening around the edges. “That would be so nice.”

Okumoto had picked up his hangover the previous night, when he and Doering met with Murohara and a few others in Fukushima’s surf community. Cramming themselves around the dinner table of a wood stove-heated house, they debated the future of Kitaizumi Beach until 2 a.m over homemade Korean hot pot, whiskey, and wine.

They discussed how best to build up Odaka and Minamisoma City’s tourism infrastructure. International ATMs are hard to find in the area, and with many accommodations yet to reopen, so are places to stay. Public information, like signs and bus schedules, is largely written only in Japanese kanji. Okumoto and Doering want to invest in improving this framework while simultaneously trying to lure more surfers and tourists. Murohara, on the other hand, believes that bringing in more visitors will motivate local businesses to become more accessible to foreigners in and of itself.

As a single man who’s lived his entire life in Odaka, Murohara always knew he wanted to return. Others needed financial encouragement. Every evacuee within the initial 20-kilometer evacuation zone received about $77,000 in compensation from TEPCO and the national government. In the 30-kilometer zone, evacuees received roughly $18,000, and businesses received more depending on their value. With this cash, people could buy new homes and set up new businesses outside of the evacuation zone, all while retaining ownership of their old properties in Fukushima. The national government offered to pay for renovations in buildings that had been damaged, or demolish them for free. TEPCO estimates total costs for accident repairs and reparations will add up to $202 billion.

There are still around 46,000 people who cannot return to their homes. Most of the streets in the towns of Namie and Okuma, which got the worst of the radioactive fallout, remain off-limits as decontamination efforts continue. Sections of Namie did reopen in April 2017, but as of December 2018 only 1,000 of the original 21,000 inhabitants have returned.

Odaka, which used to have 700 elementary school children across four different schools, now only has one school and 60 kids. In Minamisoma City, which never had mandatory evacuations, the population has dropped from 70,000 residents before the disaster to 50,000.

There are innumerable reasons why someone might choose not to return to a previously evacuated area. For the people who left Fukushima, that includes trauma, distrust, fear, and six years spent creating new lives elsewhere. Perhaps most tangible is the fact that, as people evacuated, businesses went with them, and there are now very few employment opportunities for people uninterested in working construction, nuclear decontamination, or decommissioning roles.

Despite the government subsidies available for new businesses, there’s a severe shortage of young workers in Fukushima. Likewise, young workers won’t move to Fukushima because there aren’t enough good jobs.

The prefecture has started building infrastructure for future industries in some of the larger abandoned rice patties and farms, namely robot and drone test fields. And renewable energy initiatives are underway: with the decline in nuclear energy, Japan now depends on foreign imports for more than 90 percent of its energy needs. The Fukushima prefecture has goals to reach 100 percent renewable energy by 2040.

Still, for most people, particularly women and young people, opportunities are slim. And that’s exactly where Murohara, Okumoto, and others like Doering think they can help. They believe ocean-based employment, staked in surf-tourism and creating positive connections to the ocean, can give the community a wealth of opportunities to regrow its roots.

It took three years to clear all the tsunami debris from the beach, and then another three to rebuild the bathrooms and parking lot after new construction and zoning policies were implemented in areas that had flooded during the 2011 tsunami. As surfers had done before the triple-disaster, so they did after: gathering for beach clean-up weekends to help prepare the space for the general public.

A photo from Kitaizumi Beach focused on a man in the distance surfing a wave. In the background are industrial buildings.

“If I go to Tokyo and I ask people, ‘Do you know the name “Minamisoma,”’ they don’t really know the name. But they know ‘Kitaizumi,’ so that’s the real influence it has.” – Takeda Tomoyoshi, Minamisoma City tourism manager
Emma Athena

Last July, Kitaizumi celebrated its official, government-sanctioned grand “reopening.” Lifeguards, all surfers, staffed the beach for the first time since 2010. Happy Island Surf Tourism, revived in full force, helped create a “surf experience,” where people could learn how to surf. Murohara, Okumoto, and Doering all reveled in the day. It was a hit. 37,732 people attended, says the tourism office, and around 30 percent were kids.

“It’s a fact of the disappearing trauma,” Okumoto says. Though the trauma isn’t gone, he believes that slowly reintroducing people to the ocean — whether that’s by spreading photos of people at Kitaizumi, or getting them to visit the beach themselves — will accelerate the healing process.

Doering spent Kitaizumi’s opening day interviewing the lifeguards, who felt pressure to make the day run perfectly. Doering himself had only started surfing at Kitaizumi after the disaster, so the grand opening was the first time he’d ever seen families interacting with the waves. When he went back to the beach for a surf a few weeks later, he saw a mom watching her three kids in the water. A lifeguard was giving the children surf lessons before his shift started. He cheered from the beach, wanting to happy-cry in order to diffuse his joy. Slowly but surely, the people were coming back.


After a quick costume change in the beach parking lot — Doering from his wetsuit and into a button-up shirt, Okumoto from his bomber jacket and into a velvet blazer — the two sit down with Minamisoma City’s tourism manager Takeda Tomoyoshi at his office in city hall.

This year, the prefecture declined to offer money to the surf-tourism committee, but some funding has been approved via the municipal government. They’ll use most of it to pay the lifeguards, a welcome contribution to local employment, and hope enough will be left over to entice in a food truck to set up shop at Kitaizumi.

From a municipal perspective, Tomoyoshi understands the PR value of the beach. “If I go to Tokyo and I ask people, ‘Do you know the name “Minamisoma,”’ they don’t really know the name,” he says. “But they know ‘Kitaizumi,’ so that’s the real influence it has.”

Thanks to Murohara and Okumoto, the Japanese national shortboard and longboard championships will take place at Kitaizumi in June, the first major competition held there since 2010. Murohara says more than 600 competitors have already registered. And though the Olympics won’t venture up there, Happy Island Surf Tourism plans to capitalize on the attention that Japan and surfing’s Olympic debut have received.

Over the last year, through his international business connections, Murohara has brought surf industry executives and professional surfers to his manufacturing factory and shown them the highlights of Fukushima and Kitaizumi. M.S.P. now sponsors 10 competitive surfers.

Even if surfing’s economic contributions to the region are small, they are something in a town that not long ago had nothing. Perhaps even more powerful is the surf-related imagery: kids playing on the beach, families experiencing the water, lifeguards keeping people safe, all of which will gradually replace the photoshopped flowers and sensational headlines. Fukushima is on a journey for spiritual healing as much as economic, and surfing happens to offer a little bit of both.

Shortly after the triple-disaster, Okumoto says he hiked up the craggy cliffs south of Kitaizumi Beach. People set up a village there, on top of the bluff, about 5,000 years ago. They called themselves “Kaidzuka,” which means “shell hill” — they ate shellfish, Okumoto explains.

“The ancient people were very smart,” he says, reminiscing, looking up that way while standing on Kitaizumi Beach. “They know the strength of nature.”

Like the shrine by the playground on the hill behind the beach, the vast majority of shrines along the coast were spared from the tsunami, all built on hills in locations chosen hundreds or thousands of years ago.

When he stood on top of the bluff in the wake of the disaster, Okumoto peered straight down at the ocean, still processing its capacity for both violence and peace. For the first time in his life, he had seen the sea, the cliffs, and the sand without the cement seawalls; the section had been destroyed by the force of the waves.

“I suppose ancient people saw this scene,” he says, trailing off.

The sunsets at Kitaizumi Beach are soft and subtle, facing east into the infinite Pacific sprawl. The darkness gradually crawls up the sky, like an ombre curtain rising, and when it’s done, it’s day again.

That’s the beauty, isn’t it? Okumoto says, “The waves will always come.”

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